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Con Howlin' Wolf, el averno reclamó (y sigue reclamando) su espacio en la Tierra
Con Howlin’ Wolf, el averno reclamó (y sigue reclamando) su espacio en la Tierra

Chester Arthur Burnett (White Station,10 de junio de 1910 – Hines, 10 de enero de 1976), más conocido como Howlin’ Wolf, cantante guitarrista y armonicista afroamericano de blues, fue por su voz y su presencia física, con  1,98 m de estatura y cerca de 136 kg de peso, una figura memorable entre todos los cantantes de blues del Chicago de los años 50.

Su voz ha sido comparada con “el sonido de las apisonadoras sobre un camino de grava”. Junto con su contemporáneo Muddy Waters, formaron los dos pilares del blues de Memphis.

Hijo de una familia de plantadores de algodón, Howlin’ Wolf trabajó de granjero en la década de los 30, siendo uno de los pioneros entre los negros que emigraron en los años 40 a Chicago, aunque manteniendo siempre sus raíces.

El origen de su apodo le viene de cuanto su abuelo le contaba historias sobre lobos de esa parte del país. Le advertía que sí él se portaba mal los lobos vendrían aullando a buscarlo.

Sus padres se separaron cuando él era aún muy joven. Su madre Gertrudis ,muy religiosa, lo echó de la casa mientras él todavía era un niño por negarse a trabajar en la granja. Así que se fue a vivir con su tío, Will Young, quien le infringió maltrato. Cuando tenía 13 años, se escapó y cuentan que caminó 85 millas (137 km) descalzo para reunirse con su padre.

Cuando alcanzó el éxito, regresó de Chicago a su ciudad natal para ver a su madre, pero ella le rechazó nuevamente y se negó a tomar cualquier dinero que le ofreció, diciendo que su música era música del diablo.

En 1948 formó una banda con guitarristas como Willie Johnson y M. T. Murphy, el armonicista Junior Parker, un pianista llamado Destruction y el batería Willie Steele, y en 1951 comenzó a actuar en Arkansas.

Su álbum de 1962 Rockin’ Chair Album es uno de los discos de blues más famosos y es especialmente conocido por la ilustración de su cubierta con una mecedora. El álbum contenía temas como “Wang Dang Doodle,” “Goin’ Down Slow,” “Spoonful” y “The Red Rooster”, canciones que sirvieron de base a los repertorios de las bandas inglesas y americanas seguidoras de los blues de Chicago.

En 1965 apareció en el show televisivo Shindig junto con los Rolling Stones.

Ya en 1972, Wolf dio varios conciertos en Chicago que fueron grabados por la discográfica Chess en su álbum Live and Cookin’ y en 1973 produjo su último álbum The Back Door Wolf.

Especial repercusión tuvo su álbum London Sessions, grabado en Londres junto a una super-banda de estrellas británicas (Eric Clapton, Stevie Winwood, Charlie Watts, Bill Wyman) y su inseparable Hubert Sumlin.

Su inimitable estido, dotado de una técnica musical rudimentaria (tanto en la armónica como en la guitarra slide), su peculiar sentido del tempo y sus aullidos (como en la célebre “Smokestack Lightning”) confirieron siempre a sus interpretaciones un vigor inigualable.

El rock psicodélico de los sesenta tuvo en Howlin’ Wolf a uno de sus máximos inspiradores. Jimi Hendrix comenzó su actuación en el festival de Monterrey, en 1967, (su primera aparición al nivel de las grandes estrellas) con una frenética versión de un clásico de Howlin’ Wolf, “Killing floor”. Los Cream convirtieron en éxito otra de las grandes piezas de Howlin’ Wolf (aunque compuesta por Willie Dixon), la febril “Spoonful”, y también los californianos Grateful Dead legaron una recordada recreación de “Sittin’ on the top of the world”.

Los Doors versionaron “Back door Man” y los Rolling Stones tuvieron unos de sus éxitos más tempranos con la inefable “Little red rooster”. El estilo vocal de John Fogerty, cantante de Creedence Clearwater Revival, debe también mucho a Howlin’ Wolf, lo que se hace patente en canciones del grupo como “The Graveyard Train” entre otras.

Howlin’ Wolf murió de cáncer en el Hospital de Veteranos de Hines, Illinois, el 10 de enero de 1976.

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