Johnnie Johnson se quedó sin tarta

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Pese a la alta probabilidad de autoría de algunos de los hits del Rock primigenio, Johnnie Johnson no tuvo la suerte de su lado
Pese a la alta probabilidad de autoría de algunos de los hits del Rock primigenio, Johnnie Johnson no tuvo la suerte de su lado

El pianista y músico de blues Johnnie Clyde Johnson, (8 de julio de 1924 – 13 de abril de 2005) conocido por su trabajo junto a Chuck Berry, quien le dedicó su canción Johnny B. Goode, nació en Fairmont, Virginia Oeste, Estados Unidos de América y empezó a tocar el piano en 1928.

Tras su paso por la marina estadounidense durante la segunda guerra mundial, donde era miembro del grupo “Bobby Troup´s all serviceman Orchestra”, se mudó a Detroit, Illinois, y Chicago, donde se relacionó con varios artistas destacados, incluyendo Muddy Waters, y Little Walter.

En 1952 se trasladó a St.Louis, Missouri  e inmediatamente se hizo un grupo de jazz llamado “The Sir John Trio” con el baterista Ebby Hardy y el saxofonista Alvin Bennett. Los tres actuaron en un lugar llamado “Cosmopolitan Club” al este de St. Louis. En Nochevieja de 1952, Alvin Bennett tuvo un accidente y no pudo actuar. Johnson, buscando un artista que pudiera reemplazarle rápidamente, llamó a un joven cochero llamado Chuck Berry. Él pensaba que a causa de su inexperiencia como guitarrista no lo reemplazaría aquella Nochevieja. Aún así aquel guitarrista tan poco experienciado, añadió letra a las canciones y teatralidad al grupo. Ya que Bennet no podría volver a tocar debido a su accidente, Johnson contrató a Chuck Berry como miembro permanente del grupo.

Berry llevó una versión que hicieron de la canción de Bob Wills llamada “Ida Red” a la discográfica Chess Records. A los hermanos Chess les gustó el sonido de aquella canción, y de ahí a poco tiempo, estaban en Chicago grabando “Maybellene” y “Wee Wee Hours” – una canción que Johnson estuvo tocando en versión instrumental durante años, a la que Chuck le añadió rápidamente una letra. En la época en la que el trió dejó Chicago, Berry decidió empezar una carrera como solista y los otros dos miembros del grupo (Hardy y Johnson) se unieron a su banda. Johnson dijo “Pensé que podríamos obtener mejores trabajos con Chuck en su banda.”

Durante los siguiente 20 años, los dos colaboraron en muchas canciones de Chuck Berry, incluyendo “School Days”, “Carol” y “Nadine”. La canción “Jhonny B. Goode” fue según se informó un tributo a Johnson, con el título de la canción haciendo referencia al comportamiento de este cuando estaba ebrio. El pianista durante la sesión de grabación de la canción “Jhonny B. Goode” fue Lafayette Leake, uno de dos principales pianistas durante las grabaciones en Chess Records (siendo el otro Otis Spann). Leake también tocó en “Oh Baby Doll”, “Rock & Roll music”, “Reeling and Rocking” y “Sweet Little Sixteen”.

Berry y Johnson actuaron juntos hasta 1973. Aunque no siempre pagado, actuó con Chuck después de 1973 ocasionalmente hasta su propia muerte en 2005.

Era bien sabido el problema de Johnson con el alcohol. En la autobiografía de Chuck Berry, Berry cuenta como él y su banda hicieron una promesa de no beber en el coche, mientras estaban en la carretera, poniendo la mano en la ventana como forma de juramento.

Johnnie Johnson desmintió la historia. Dejó de beber en 1991 después de casi sufrir un infarto en una actuación con Eric Clapton.

Tras recibir una pequeña contribución por su aparición en el documental “Hail! Hail! Rock´n´Roll” en 1987, pudo volver a la musica, ya que por aquella época se mantenía a sí mismo como conductor de autobús. Fue entonces cuando grabó su primer álbum como solista, “Blue Hand Jhonnie”.

Más tarde, en 1995 actuaría junto con Keith Richards, Eric Clapton, John Lee Hooker, Bo Diddley y George Thorogood en el álbum “Live: Let´s Work Together” del último mencionado. En 1996 y 1997, Johnson se fue de gira con la banda de Bob Weir, Ratdog, actuando en 67 shows.

En 1999, se publicó la biografía de Johnson “Father of Rock and Roll: The story of Johnnie B. Goode Johnson” de Travis Fitzpatrick, un joven de entonces 23 años. El libro fue nominado al Premio Pulitzer por el congresista John Conyers, con lo que Johnson obtuvo mayor reconocimiento.

En el año 2000, Johnson se unió a la “Rhythm and Blues Foundation”.

A finales del año 2004, Johnson grabó su proyecto final, “Johnnie Be Eighty. And Still Bad”. Se grabó en St.Louis y todas las canciones fueron originales (escritas por el productor Jeff Alexander). El disco fue publicado la misma semana de su muerte, en Abril de 2005.

En 2005, tocó el piano en la banda “Styx´s Big Bang Theory” en la re-regrabación de “Blue Collar Man” titulado “Blue Collar man @2120”. Fue grabado en Chess Studios en la avenida Michigan 2120 en Chicago. En el 46º aniversario de la grabación de la canción “Jhonny B. Goode” en el mismo estudio.

Anteriormente, en Noviembre del año 2000, Johnson había demandado a Chuck Berry, alegando que se merecía la acreditación de co-compositor (y derechos de autor) de docenas de canciones, como “No particular place to go”, “Sweet little sixteen” o “Roll over Beethoven”. El caso fue desestimado en menos de un año porque habían pasado demasiados años desde que las canciones en disputa fueron escritas.

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