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Jimmy Smith, el amigo que siempre te eleva

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Jimmy Smith no fue el primer organista de jazz, Fats Waller, Count Basie y Wild Bill Davis lo precedieron, pero fue el primer gran intérprete del Hammond B3 y le dio credibilidad al instrumento
Jimmy Smith no fue el primer organista de jazz, Fats Waller, Count Basie y Wild Bill Davis lo precedieron, pero fue el primer gran intérprete del Hammond B3 y le dio credibilidad al instrumento

Jimmy Smith, pionero del órgano Hammond, nació en Filadelfia y en sus actuaciones destacaba por su seguridad y destreza. Los conciertos de Smith consistían regularmente en una gran cantidad de gesticulaciones escalonadas, el abuso de la complicidad con el público y la limpieza de sus cejas con toallas. La música estaba principalmente enraizada en la fórmula más accesible del siglo XX, el blues de doce compases.

Smith refinó y modernizó un instrumento musical mejor diseñado para predicadores itinerantes o espectáculos de magia. Trajo una técnica sofisticada y de gran potencia, y al unir las aptitudes de Hammond al bebop, ayudó a abrir el jazz moderno a las audiencias impacientes con sus complejidades.

Con actuaciones completas como “Walk On The Wild Side” de 1962 (enfrentando su teclado académicamente impecable a una partitura de big band humeante de Oliver Nelson) y “The Sermon”, Smith se convirtió en una de las estrellas más importantes del sello Verve de Norman Granz a principios de los años 60. un héroe de la escuela de jazz terrenal conocido como hard bop, y un modelo para todos los aspirantes a teclistas de Hammond.

Nació James Oscar Smith en Norristown, Pennsylvania. Sus padres le enseñaron piano, y ganó un concurso de talentos de radio en Filadelfia, tocando boogie-woogie, cuando tenía nueve años.

A los 17 años, Smith se presentó de la mano de su  padre en clases locales de canto y baile, pero al momento de su salida de la marina estadounidense en 1947, comenzó un período de estudios musicales formales tanto en piano como en contrabajo, aunque esta formación no le llevó a ser un músico estandarizado.

Smith se ganaba la vida tocando el piano en bandas de R&B en Filadelfia, y trabajaba regularmente con el director de orquesta local Don Gardner, pero fue en 1953, después de escuchar al organista de swing con sede en Chicago Wild Bill Davis, cuando dio un giro copernicano a su carrera. Davis había explotado las coloridas texturas de Hammond (mejoradas por el trémolo exagerado del altavoz Leslie giratorio) y los efectos de acordes sostenidos como un conjunto estimulante para otros solistas; ello dio una vuelta de tuerca hacia nuevos sonidos con un enfoque más flexible y avanzado, encadenado al ritmo. Fue Davis quien también desarrolló el formato del clásico trío de órgano Hammond en 1951: órgano, guitarra y batería, utilizando los pedales para crear una línea de bajo.

Smith formó brevemente un primer trío de esta guisa con el gran John Coltrane (entonces músico mercenario en sellos locales), en 1955, año en que la compañía Hammond presentó su modelo más avanzado, el B3.

Ampliando los métodos de Davis y Milt Buckner, Smith combinó audazmente los sonidos de los órganos de iglesia, las inclinaciones de R&B de Davis y Buckner y la rápida expresión lineal del bebop. Creó combinaciones sorprendentes de los registros trémulamente sostenidos de Hammond y los efectos dramáticos de su revolucionaria “parada de percusión”, un dispositivo que desterró el borroso sonido de antaño.

También desarrolló una asombrosa técnica de pedaleo con los pies que le permitía mantener una marcha de bajos propulsiva.

Smith se inventó a sí mismo como ‘one man band’ de esencias bebop y sección de ritmo combinados. El mundo del jazz convulsionó cuando se fue de Pensilvania para tocar en Smalls Paradise en la 7th Avenue de Nueva York (donde fue fichado en enero de 1956 por Francis Wolff de Blue Note Records), y luego en el Café Bohemia de la ciudad y el Newport de 1957, un festival que le abrió las puertas de nuevas oportunidades

A través del ejemplo de Smith y el apoyo de Wolff, tanto para él como su instrumento Hammond aumentaron su popularidad, en duelos con los guitarristas Kenny Burrell y Grant Green. Recorrió el mundo desempaquetando un repertorio de fórmulas de fraseos de fábula, sonidos tumultuosos de coros de gospel, cuerdas y trinos extásicos. Sus espectáculos y discos se llenaron así de una emoción visceral.

En 1962, Smith también se mudó de Blue Note Records (para quien había grabado algunos de sus mejores momentos, incluyendo Groovin ‘At Smalls Paradise y Open House) a Verve, haciendo álbumes orquestales de mayor presupuesto y más comerciales, como The Cat, Got My Mojo Workin ‘, y un híbrido clásico / jazz mal juzgado en Peter And The Wolf de Prokofiev.

Con su esposa, Lola, abrió el Jazz Supper Club de Jimmy Smith en Los Ángeles en la década de los 70, pero volvió a la carretera en la década siguiente, grabando un álbum de regreso con Eddie Harris acompañando el saxo tenor en el Keystone Korner de San Francisco en 1981. Posteriormente fichó por el establo Quest de Quincy Jones durante cinco años improductivos  que llevaron a dar con sus huesos en Nashville.

Hizo una aparición triunfal en el Festival de Jazz de Chicago en 1989 con antiguos socios, entre ellos Stanley Turrentine y Burrell, y recuperó el fervor del público en la década de los noventa con la llegada de un renacimiento mundial del género.

Después de otra etapa en Blue Note, Smith regresó a Verve en 1995, tocando un repertorio más variado de bop, funk y baladas con músicos jóvenes, y se fue de gira con un trío que a menudo incluía al saxofonista Herman Riley y, a veces, a Burrell.

En sus últimos años, Smith a menudo sonaba como un hombre cansado entre melodías, pero atrapado por su antiguo yo en el teclado. Grabó Dot Com Blues para Universal en 2000, con ilustres invitados de blues, entre ellos BB King, Etta James, Keb ‘Mo’, Taj Mahal, Phil Upchurch y Dr John. También comenzó a incorporar menos blues y orientó al soul  su repertorio.

Como corolario, nada mejor que estas palabras del propio Smith en 1964: “Desde niño quise tocar el mejor tipo de música, incluso los clásicos. No he hecho nada de eso, pero voy a hacerlo. Voy a sorprender a mucha gente con el increíble número de tonos del Hammond antes de morir”.

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